Maiko Henshin Studio Shiki: Maiko Transformation experience

What is this about?: Basically, a you get dressed up as a maiko (geisha apprentice) and get your picture taken. In my case I chose to do it in a shop in Kyoto called “Studio Shiki”.

This is something that had been in the back of my mind for the longest time, but I had never got around to doing it because of the price extravagancy. The truth is that over 10000¥ was something I did not feel I wanted to pay for what would in essence be pictures of myself. However, this year I got a Studio Shoot Plan as a “birthday present” from a family member. This is what was included:

  • White make-up cover
  • Hiring and getting dressed into a formal kimono
  • A pair of tabi (Japanese socks) as “present”
  • Fake eyelashes
  • Natural Wig (half-wig)
  • Eight studio photographs including a Fushimi Inari Taisha background
  • A book with eight pictures
  • CD-R with all the pictures
  • Five postcards
  • Ten minutes of free time to take your own pictures
  • Possibility of paying to get some extras

Let’s start at the beginning: Reservations can be made online, which is very convenient. However, when I made my reservation, a full month in advance, I was able to book the hour I wanted only to later receive an email telling me that my wanted hour was full and that I had to go an hour later. Trying to reschedule for an hour earlier did not work. Erm… okay, but… why can I make reservation for a fully booked hour?

I asked whether I could get a sword as prop, and the answer was “sure, just tell your photographer”. In subsequent emails I asked how long the whole experience took and I was told that about three hours.

The shop is located in Gion (Kyoto) and it is easily reachable on foot from there. The door is a sliding wood and paper door and the whole reception area is made out of wood. There are two main services, apparently – dressing you up and sending you into the world (aka kimono rental, although it looked more like yukata) and maiko / samurai transformations and subsequent pictures.

First they check your plan with you, ask you about the optional items: whether you actually want the white make-up, fake eyelashes and type of wig, and extra photos if at all (each one for 1000¥). Keep in mind that you’re buying eight pictures. They also check who is coming with you in order to call them up when they can come and stay with you.

When your name is called (in my case at 11.15 even if my friend and I had arrived early for my 11.00 appointment) you’re given a little basket, a pair of tabi (Japanese socks, with a separation for the big toe and the small ones), a gown, and the keys to a locker. The little basket also contains a small brochure to give you instructions of what you are to do in all the steps of the way.

You go up to the third floor where you change into your gown and tabi (and go to the toilet, just in case) and put all your belongings into the locker. You take with you the key (with an elastic band for you to wrap around your wrist/arm), and the little basket with the instructions and your mobile phone (or camera, but in my case my friend kept that one) for pictures during free time later.

You come down the third floor to the make-up room, where they apply the white make-up on you. If you wear glasses or contacts you have to take them off – so you have to move around barefoot and “bareeye”.

The first thing they do is painting you white – with big brush. It is an interesting feeling because the make-up is cool and the brush is so very different from regular make-up. It reaches up to your hair line, but they always leave a little bit of your unpainted skin. Afterwards they contour your face a little, add the blush and brush-paint your lips bright red. Then they do your eyes. The staff gives you instructions, and although they supposedly are fluent in English… not that much, but communication happens. You’re told where to look at each point, or to close your eyes and finally you’re offered the fake eyelashes again (and here is where I got the coughing fit that almost gave my poor make-up artist a heart attack ^^;;).

Once you have got the base of the white make-up you get your wig fitted. In my case it was a half-wig, which means that they paint part of your own hair black to stick it to the wig. They had a big closet full of lockers and each locker held one wig. They checked three or four against my head (no clue why) and then they decided on one to put on me. After they put the wig on, they stick the first part of the decoration thingies on it.

After the wig it is time to choose the kimono. At this point your companion is allowed on the floor to help you choose. Fortunately or unfortunately I already had a clear idea of what I would like, and I saw exactly the one I wanted almost right away, and when EfficientTimes arrived she said “that one is really you”. They grabbed it for me and took it to the next room, where they dress you (and your companion is sent away again.)

Before they start getting you dressed, the first thing is padding the area under your chest, because you’re supposed to be flat. Then they put the undercoat (nagajuban) on you, and tie it down (datejime), and the outer layer (the actual kimono). Then they offer you two or three obi (big belts) for you to choose from, and they tie it on you. And here is where the little disappointment came on – the obi is not elaborately tied, they just put the pre-made bow on you. They put your hair accessories on you and you are ready to be taken to the actual studio. In order to allow you to walk they tuck your sleeves and lower kimono into a string that goes around your obi. So down the stairs back to the first floor you go.

Down there I had to wait for maybe 10-15 minutes, which felt very long because you feel very vulnerable without your glasses. I could see something moving in the background, which lead to a little garden, that I thought was a cat until it jumped into a pond. Then I realised it was a duck.

Once I was admitted into the studio, the photographer was a very nice young woman. And here came the trick. Remember wanting a sword as prop, from the first email? Well, that had to be an extra picture. So here is what is not clear in the description: you get eight pre-set pictures in your package, and of course there is no problem in getting you whatever you want as a prop, as that is going to be aside from what you’re originally paying. Don’t get me wrong, I’m not upset by this, nor blaming anyone – I think it is a translation issue from Japanese to English or a miscommunication.

My photographer was, as I said, very nice, and explained about the extra photograph – it was not included in the maiko set, I had to get it on the samurai room. I agreed, because I really wanted that picture with the katana. As she was finishing explaining, EfficientTimes was shown in. She helped with the “look at X” instructions.

The photo shoot comes with eight pictures. Seven of them you are still barefoot, and for the last one you get your okobo – high platform sandals for you to walk on. The photos are:

  1. Full body, slightly backwards, with a fan and the kimono extended at your feet
  2. Upper body, front, with the fan
  3. Upper body, front, with some kind of ball / jewellery box
  4. Full body, front, with a red paper umbrella (parasol?), and kimono extended
  5. Upper body, front, looking straight at the camera with the umbrella
  6. Full body, front, looking “nice”, kimono extended at your feet
  7. Upper body, front, with some kind of bento box
  8. Full body, lower part of the kimono pulled up, with the okobo and a Fushimi Inari Taisha background

After my official shoot I was taken to the samurai room for my extra picture. Then, EfficientTimes and I were led outside, to the back part of the studio where she could take a bunch of pictures of me during the following 10 minutes. Just for the LOLs, my last couple of pictures were back with the glasses on. Which surprisingly did not even bug the make-up.

Once you’re back inside, you get your kimono undone, the wig taken away, and you’re given instructions on how to remove the make-up. After you do so and recover your normal, boring self, you have to wait for a little while and are given your pictures – and of course you pay. Finally you’re done. In my case the whole thing took about two hours and a quarter.

Final opinion: I will not tell you this is a must, it’s not even a should. If it calls you, then absolutely, do it!! (In this studio or any other, either Tokyo or Kyoto have a bunch of them). It is lots of fun, but you really need to be in a good disposition to enjoy it. Communication is not the easiest and in the end it is an expensive thing to do. They are very set on what they do, and don’t always explain in detail because after all “they know,” because it is what they always do, even if you are not aware of what is going on. Be warned that they decide the pictures, not you. You have no saying in what is portrayed, and is all standardised. But I had a blast and I really liked it, never mind all the inconveniences and issues. Not that I feel I need to repeat it, especially costing this much. However I might consider something similar at a cheaper price.

¿De qué va la película?: En pocas palabras, te visten de maiko (aprendiz de geisha) y te sacas fotos. En mi caso, lo llevé a cabo en Kioto en una tienda llamada “Studio Shiki”.

Esto es esencialmente algo a lo que llevaba mucho tiempo dando vueltas que quería hacer. Un capricho, pero claro, un capricho de más de 10000¥. La verdad es que tampoco me motivaba mucho tener que pagar ese precio por algo que al final resulta ser básicamente unas cuantas fotos tuyas. Así que siempre lo posponía, hasta que un familiar me ofreció como regalo de cumpleaños un Studio Shoot Plan, incluyendo:

  • Cobertura de maquillaje blanco
  • Alquiler de kimono formal y expertos en vestirte que te lo ponen
  • Una pareja de tabi (calcetines japoneses) de regalo
  • Pestañas postizas
  • Peluca natural (media peluca)
  • Ocho fotografías de estudio incluyendo un fondo de Fushimi Inari Taisha
  • Libro con ocho fotos
  • CD-R con todas las fotos
  • Cinco postales
  • Diez minutos de tiempo libre para hacer tus propias fotos.
  • Posibilidad de extras previo pago de su importe

Empezando desde el principio, la reserva puede hacerse online y en inglés, lo cual facilita la vida. Yo hice la mía con un mes de antelación, pero después de que la página me la confirmase recibí un correo cambiándome la reserva a una hora más tarde porque el horario que yo había reservado estaba ya lleno. Intentar cambiarla a la hora anterior no funcionó. Vale, pero me pareció muy raro que la web te deje hacer reservas para horas llenas.

En ese primer intercambio de correos pregunté si sería posible tener una espada a modo de atrezzo, y la respuesta fue “claro, sólo díselo al fotógrafo”. Posteriormente pregunté cuanto tiempo tardaba toda la experiencia y me dijeron que tres horas.

La tienda se encuentra en Gion (Kioto) y es fácilmente accesible a pie. La tienda tiene una portada tradicional, con una puerta corredera de madera y papel de arroz, y da a una recepción completamente hecha de madera. La tienda tiene dos negocios principales: el alquiler de kimonos (aunque yo juraría que eran más yukatas que kimonos) y el servicio de estudio de transformación y fotografía.

El primer paso es que comprueban paso a paso contigo las características de tu plan: si quieres el maquillaje blanco, las pestañas postizas, el tipo de peluca y si quieres fotos extras, cada una por 1000¥ . Hay que tener en cuenta que al final “lo que te llevas” son ocho fotografías tuyas. Te piden el nombre de tu acompañante para poder llamarlos cuando les toque poder acompañarte.

Cuando finalmente te llaman (en mi caso fue sobre las 11:15 aunque mi amiga y yo habíamos llegado antes de la hora de la cita, a las 11:00) te dan una cestita, un par de tabi (los calcetines japoneses que llevan una separación entre el dedo gordo del pie y todos los demás), una batita blanca, y las llaves para una taquilla. En la cesta te meten unas mini instrucciones para que sepas donde tienes que ir en cada momento.

Cestita en mano, te toca subir al tercer piso, donde están los vestuarios. Aquí te pones la bata y los tabi (se recomienda ir al baño, porque lo que va delante va delante) y guardas todas tus cosas en una bolsa. Puedes meter en la cesta tus gafas y el móvil (o la cámara, pero en mi caso se la había quedado mi amiga) para las fotos del “tiempo libre” al final.

Una vez que has averiguado como se pone la bata y te las has conseguido atar para no hacer el ridículo, bajas al segundo piso, donde está la sala de maquillaje, para que te pongan toda la “chapa y pintura”. Si llevas gafas o lentillas te las tienes que quitar, así que vas en calcetines y en plan topo.

El primer paso es la aplicación del maquillaje blanco, con una brocha grande. Es una sensación rara, pero agradable, porque el maquillaje está fresquita y te da la sensación de que es una brocha de pintor. Te acaba llegando al nacimiento del pelo, creando una línea muy clara de piel sin maquillar. Después ponen el contorno y el colorete, y te pintan los labios a pincel, rojo brillante. Después te pasan los ojos. E personal te vuelve a preguntar si quieres las pestañas postizas, y aunque el inglés de las maquilladoras no es “fluido” (al contrario de lo que dice la web) la comunicación acaba sucediendo. Te dicen donde tienes que mirar, o cuando cerrar los ojos y al final te ofrecen de nuevo las pestañas postizas (y aquí es donde a la pobre maquilladora casi le causo un infarto ^^;;).

Una vez que tienes todo el maquillaje puesto pasas al siguiente estado, que es la peluca. En mi caso fue una “media peluca”, lo que significa que te “pintan” parte del pelo y te lo unen a la peluca para que quede más natural. Había un armario enorme con taquillas y en cada taquilla una peluca. La encargada de esto me puso tres o cuatro contra la cabeza antes de decidirse por una, colocármela y ponerle los adornos.

Después de la peluca te toca elegir el kimono (ya he mencionado que me niego a aplicar la ortografía oficial con ‘q’, ¿verdad?). En este momento tu acompañante puede venir a ayudarte a elegir. Por suerte o por desgracia, yo ya traía una idea muy clara de lo que quería, y lo vi casi inmediatamente, así que la pobre EfficientTimes solo pudo llegar y decir “es muy tú”. El personal lo cogió por mí y lo llevó a la siguiente sala, donde te visten (y tu pobre acompañante a esperar de nuevo).

Antes de vestirte lo primero que hacen es “acolcharte” y ponerte relleno bajo el pecho para que todo el frontal quede plano. Después empiezan a ponerte capas: primero el nagajuban (capa inferior) que atan con el datejime, y luego ponen las dos capas del kimono en sí. Te ofrecen dos o tres obi (cinturones grandes de tela) para elegir, y aquí me llegó la mini-decepción: te plantan el lazo ya pre-hecho, no te lo atan. Finalmente te ponen el adorno final del pelo y ya está todo. Para que puedas caminar ahora que te mandan al estudio fotográfico te atan la parte inferior del kimono al obi, y si tienes suerte no te matas por las escaleras.

En mi caso tuve que esperar unos 10-15 minutos hasta entrar en el estudio. Como no tienes nada que hacer y además estás en plan topo se te hace largo. Además donde yo estaba esperando daba a una ventana hacia el patio, y había algo moviéndose por la hierba. Mi idea de que era un gato se desvaneció cuando el bicho se tiró al agua: gato; pato. Parecido.

Una vez que pasé al estudio, la fotógrafa era una chica joven muy maja. Creo que es por eso por lo que no tuvimos la pelotera del siglo cuando de repente me encuentro con “el truco”. ¿Eso de que yo quería una katana? Sí, claro que no hay ningún problema. Las ocho fotos son fijas, ¿quieres katana? Vale, es una foto extra, y como extra, la pagas aparte. Es decir, que lo que has pagado son las ocho fotos estándar. Cualquier “modificación” es un extra, no una sustitución. Y que conste, que esta explicación no lleva ningún tipo de connotación, ni amargura ni cabreo. Es simplemente una descripción de la situación, y creo que la causa es un error de comunicación o traducción.

La fotógrafa me explicó que la katana era una foto extra y que no estaba incluida en el ‘paquete’. Tenía que cogerla aparte y desplazarme a otro estudio, el del samurai. En el fondo era una de las cosas que más ilusión me hacía, así que accedí. Según terminaba de explicar, otro miembro del staff trajo a EfficientTimes que tuvo un papel importante en todo esto: decirme donde estaban los sitios a lo que tenía que mirar, porque “mira a X” con 6 dioptrías y sin gafas, como que no.

El plan en estudio tiene ocho fotos, siete en simplemente con los tabi y la última con okobo, que son las sandalias con plataforma alta para que intentes caminar. Las fotos son:

  1. Cuerpo entero, ligeramente de espaldas, con un abanico y el kimono completamente extendido a tus pies
  2. Torso, de frente, con el abanico
  3. Torso, de frente, con una especie de pelota / joyero
  4. Cuerpo entero, de frente, con un paraguas (¿sombrilla?) rojo de papel, y el kimono extendido
  5. Torso, de frente, mirando directamente a la cámara, con el paraguas
  6. Cuerpo entero, de frente, en plan buena gente, con el kimono extendido
  7. Torso, de frente, con una caja de bento
  8. Cuerpo entero, parte inferior del kimono recogida, con las okobo puestas y un fondo de Fushimi Inari Taisha

Después de la sesión oficial, la fotógrafa me llevó al estudio del samurai para mi foto extra. Una vez hecha, EfficientTimes y yo pudimos salir al callejón de detrás de la tienda para 10 minutos de fotos con móvil, cámara y demás. Y porque sí, para las dos o tres últimas fotos me puse las gafas. Sorprendentemente el maquillaje ni se inmutó.

Una vez que vuelves dentro te desvisten del kimono a velocidad de vértigo, te quitan la peluca y te explican como quitarte el maquillaje. Y te vuelves al tercer piso para volver a ser la persona normal aburrida. Una vez que lo has hecho, vuelves abajo para esperar tus fotos y, por supuesto, pagar. En mi caso, de principio a fin fueron unas dos horas y cuarto.

Opinión general: esta experiencia no es necesaria, ni siquiera os la aconsejo si no es algo que os haga ilusión. Por el contrario, si os hace ilusión, ¡¡id y pasadlo bomba!! (en este estudio o cualquier otro, yo tengo procesados estudios de este estilo en Tokio y Kioto. Es muy divertido, pero tienes que estar de buenas para disfrutarlo. No es que la comunicación sea lo más fácil. El personal tiene muy clara la rutina y lo que tienes que hacer en cada momento, el problema es que tú no siempre lo tienes tan claro y las explicaciones no son siempre completas. Tú no tienes nada que decir en las fotos que te hacen o que se eligen: los planes están estandarizados y lo que entra es lo que entra. Yo, personalmente, me lo pasé pipa, me gustó mucho a pesar de los inconvenientes y molestias. Sin embargo, no es algo que considere que necesito repetir y mucho menos a ese precio. Aunque tengo que reconocer que algo más económico a lo mejor me lo planteaba.

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